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    ¿Qué es una reacción en cadena nuclear?

    Una reacción de fisión nuclear tiene lugar cuando los átomos de un elemento inestable son bombardeados con neutrones, dividiendo el núcleo de cada átomo en partes más pequeñas. Si la división de cada núcleo libera varios neutrones de alta velocidad que luego pueden dividir más núcleos del elemento, se produce una reacción en cadena. A medida que los neutrones adicionales dividen más núcleos, se libera más energía y la reacción en cadena puede provocar una explosión como la de una bomba nuclear. Si la reacción en cadena se controla eliminando algunos de los neutrones adicionales, la energía aún se libera en forma de calor, pero se puede evitar una explosión. La reacción en cadena nuclear es uno de los tres tipos de reacciones nucleares que tienen características diferentes y se pueden usar de diferentes maneras.

    TL; DR (demasiado largo; no se leyó)

    A nuclear La reacción en cadena es una reacción de fisión que libera neutrones adicionales. Los neutrones dividen átomos adicionales liberando aún más neutrones. A medida que el número de neutrones emitidos y el número de átomos divididos aumenta exponencialmente, puede producirse una explosión nuclear.
    Los tres tipos de reacciones nucleares

    El núcleo de un átomo almacena una gran cantidad de energía que puede ser útil propósitos Los tres tipos de reacciones nucleares que usan energía nuclear son radiación, fisión y fusión. Las máquinas de rayos X médicas e industriales usan radiación de elementos radiactivos para crear imágenes del cuerpo o en materiales de prueba. Las centrales eléctricas y las armas nucleares utilizan la fisión nuclear para producir energía. La fusión nuclear alimenta el sol, pero los científicos no han podido crear una reacción de fusión nuclear a largo plazo en la Tierra, aunque los esfuerzos continúan. De estos tres tipos de reacciones nucleares, solo la fisión puede crear una reacción en cadena.
    Cómo comienza una reacción en cadena nuclear

    La clave de una reacción en cadena nuclear es garantizar que la reacción genere neutrones adicionales y que los neutrones dividen más átomos. Debido a que el elemento uranio-235 produce varios neutrones por cada átomo dividido, este isótopo de uranio se usa en reactores de energía nuclear y en armas nucleares.

    La forma y la masa del uranio influyen en si una reacción en cadena puede tener lugar . Si la masa de uranio es demasiado pequeña, se emiten demasiados neutrones fuera del uranio y se pierden en la reacción. Si el uranio tiene la forma incorrecta, por ejemplo, una lámina plana, también se pierden demasiados neutrones. La forma ideal es una masa sólida lo suficientemente grande como para comenzar la reacción en cadena. En este caso, los neutrones adicionales golpean otros átomos, y el efecto de multiplicación conduce a la reacción en cadena.
    Controlar o detener una reacción en cadena nuclear

    La única forma de controlar o detener una reacción en cadena nuclear es evita que los neutrones dividan más átomos. Las barras de control hechas de un elemento absorbente de neutrones como el boro reducen el número de neutrones libres y los eliminan de la reacción. Este método se utiliza para controlar la cantidad de energía producida por un reactor y para garantizar que la reacción nuclear permanezca bajo control.

    En una planta de energía nuclear, las barras de control se elevan y bajan al combustible de uranio. Cuando se baja completamente, todas las barras están rodeadas de combustible y absorben la mayoría de los neutrones. En ese caso, la reacción en cadena se detiene. A medida que se elevan las barras, menos de cada barra absorbe neutrones, y la reacción en cadena se acelera. De esta forma, los operadores de la planta de energía nuclear pueden controlar y detener la reacción en cadena nuclear.
    Problemas con las reacciones en cadena nuclear

    Aunque las reacciones en cadena nuclear en las plantas de energía en todo el mundo entregan cantidades sustanciales de energía eléctrica, Las centrales nucleares tienen dos problemas principales. Primero, siempre existe el riesgo de que el sistema de control basado en barras de control no funcione debido a fallas técnicas, errores humanos o sabotaje. En ese caso podría haber una explosión o una liberación de radiación. En segundo lugar, el combustible usado es altamente radiactivo y debe almacenarse de manera segura durante miles de años. Este problema aún no se resuelve, y el combustible usado permanece en varias centrales nucleares en la mayoría de los casos. Como resultado, los usos prácticos de las reacciones en cadena nuclear han disminuido en muchos países, incluso en los Estados Unidos.

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