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    Dos planetas extraños:Neptuno y Urano siguen siendo misteriosos después de nuevos hallazgos

    Neptuno y Urano son los dos planetas más externos de nuestro sistema solar y dos gigantes gaseosos. Crédito:NASA

    Urano y Neptuno tienen un campo magnético completamente sesgado, quizás debido a las estructuras internas especiales de los planetas. Pero los nuevos experimentos de los investigadores de ETH Zurich ahora muestran que el misterio sigue sin resolverse.

    Los dos grandes planetas gaseosos, Urano y Neptuno, tienen extraños campos magnéticos. Cada uno de estos está fuertemente inclinado en relación con los ejes de rotación del planeta y están significativamente desplazados del centro físico del planeta. La razón de esto ha sido un misterio de larga data en las ciencias planetarias. Varias teorías asumen que una estructura interna única de estos planetas podría ser responsable de este extraño fenómeno. Según estas teorías, el campo magnético sesgado es causado por circulaciones en una capa convectiva, que consiste en un fluido eléctricamente conductor. Esta capa convectiva a su vez rodea una capa estable, Capa no convectiva en la que no hay circulación del material debido a su alta viscosidad y, por lo tanto, no contribuye al campo magnético.

    Estados extraordinarios

    Las simulaciones por computadora muestran que el agua y el amoníaco, los componentes principales de Urano y Neptuno, entrar en un estado inusual a presiones y temperaturas muy altas:un "estado superiónico, "que tiene las propiedades de un sólido y un líquido. En este estado, los iones de hidrógeno se vuelven móviles dentro de la estructura reticular formada por oxígeno o nitrógeno.

    Los campos magnéticos de la Tierra, Urano y Neptuno difieren notablemente. Crédito:ETH Zurich / T. Kimura

    Estudios experimentales recientes confirman que el agua superiónica puede existir en la profundidad donde, según la teoría, se localiza la región de capas estables. Por tanto, podría ser que la capa estratificada esté formada por componentes superiónicos. Sin embargo, no está claro si los componentes son realmente capaces de suprimir la convección, ya que se desconocen las propiedades físicas del estado superiónico.

    Alta presión en el espacio más pequeño

    Tomoaki Kimura y Motohiko Murakami del Departamento de Ciencias de la Tierra en ETH Zurich están ahora un paso más cerca de encontrar la respuesta. Los dos investigadores han realizado experimentos de alta presión y alta temperatura con amoníaco en su laboratorio. El objetivo de los experimentos fue determinar la elasticidad del material superiónico. La elasticidad es una de las propiedades físicas más importantes que influye en la convección térmica en el manto planetario. Es de destacar que la elasticidad de los materiales en su estado sólido y líquido es completamente diferente.

    Así es como podría verse la estructura interna de los dos planetas gaseosos, según teorías anteriores. Crédito:ETH Zurich / T. Kimura

    Por sus investigaciones, los investigadores utilizaron un aparato de alta presión llamado celda de yunque de diamante. En este aparato, el amoníaco se coloca en un recipiente pequeño con un diámetro de aproximadamente 100 micrómetros, que luego se sujeta entre dos puntas de diamante que comprimen la muestra. Esto hace posible someter los materiales a presiones extremadamente altas, como los que se encuentran dentro de Urano y Neptuno.

    Luego, la muestra se calienta a más de 2, 000 grados Celsius con un láser infrarrojo. Al mismo tiempo, un rayo láser verde ilumina la muestra. Midiendo el espectro de ondas de la luz láser verde dispersa, los investigadores pueden determinar la elasticidad del material y el enlace químico en el amoníaco. Los cambios en el espectro de ondas a diferentes presiones y temperaturas se pueden utilizar para determinar la elasticidad del amoníaco a diferentes profundidades.

    Representación esquemática de la celda del yunque de diamante. La estructura química se puede determinar con el espectro Raman, y la elasticidad del material de muestra con dispersión de Brillouin. Crédito:ETH Zurich / T. Kimura

    Una nueva fase descubierta

    En sus medidas, Kimura y Murakami han descubierto una nueva fase de amoniaco superiónico (fase γ) que presenta una elasticidad similar a la de la fase líquida. Esta nueva fase puede ser estable en el interior profundo de Urano y Neptuno y por lo tanto ocurrir allí. Sin embargo, el amoníaco superiónico se comporta como un líquido y, por lo tanto, no sería lo suficientemente viscoso como para contribuir a la formación de la capa no convectiva.

    La pregunta de qué propiedades tiene el agua superiónica dentro de Urano y Neptuno es aún más urgente a la luz de los nuevos resultados. Incluso ahora el misterio de por qué los dos planetas tienen un campo magnético tan irregular sigue sin resolverse.


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