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    Pronto, miles de satélites más orbitarán la Tierra; necesitamos mejores reglas para evitar accidentes espaciales

    Congestión en el cielo. Crédito:Shutterstock / OSORIOartist

    En años recientes, los satélites se han vuelto más pequeños, más económico, y más fácil de hacer con piezas comerciales listas para usar. Algunos incluso pesan tan solo un gramo. Esto significa que más personas pueden permitirse ponerlos en órbita. Ahora, Los operadores de satélites han comenzado a lanzar megaconstelaciones —grupos de cientos o incluso miles de pequeños satélites trabajando juntos— en órbita alrededor de la Tierra.

    En lugar de un gran satélite, grupos de pequeños satélites pueden proporcionar una cobertura de todo el planeta a la vez. Civil, Los operadores militares y privados utilizan cada vez más las constelaciones para crear una cobertura global y continua de la Tierra. Las constelaciones pueden proporcionar una variedad de funciones, incluida la vigilancia del clima, gestión de desastres o conectividad digital, como banda ancha por satélite.

    Pero para proporcionar cobertura de todo el planeta con pequeños satélites se requieren muchos de ellos. En la parte superior de esta, tienen que orbitar cerca de la superficie de la Tierra para reducir la interrupción de la cobertura y los retrasos en las comunicaciones. Esto significa que ocupan un área del espacio ya ocupada llamada órbita terrestre baja, el espacio 100 a 2, 000 km sobre la superficie de la Tierra.

    Hay muchos problemas asociados con la introducción de tantos satélites en órbita, desde los peligros de la basura espacial hasta obstruir nuestra vista del cielo nocturno. Pero el cambio hacia las megaconstelaciones también es un desafío para la gobernanza espacial global.

    Hay casi 3, 000 satélites activos en órbita alrededor de la Tierra hoy, y esto se establece en el cielo como cohete en los próximos años. La Comisión Europea, por ejemplo, anunció recientemente planes para lanzar miles de satélites en órbita alrededor de la Tierra, agregando a una lista creciente de lanzamientos planeados de mega-constelaciones.

    A medida que las empresas y los gobiernos de todo el mundo continúan persiguiendo megaconstelaciones, Es fundamental que el marco de gobernanza pueda respaldar el aumento de la actividad. Hay una serie de problemas importantes que deben tenerse en cuenta.

    1. Definición

    Los satélites están regulados a nivel nacional y mediante licencias, guiados por los principios del Tratado del Espacio Ultraterrestre de 1967. Aunque los términos constelación o megaconstelación no se encuentran en el tratado, son considerados objetos espaciales, como todos los demás satélites.

    Dado que los procedimientos y las reglamentaciones varían de un país a otro, el desafío es cómo gobernar megaconstelaciones sin crear fragmentación legal. Es imperativo que el tema se discuta a nivel internacional.

    Sin embargo, actualmente no existe una definición legalmente vinculante para una constelación de satélites, ni para el término más reciente mega-constelación. Se desconoce exactamente cuántos satélites componen una megaconstelación, y cada país podría considerar que el término significa algo diferente. La claridad a nivel internacional podría allanar el camino para la creación de pautas específicas para megaconstelaciones, lo que podría ayudar al uso seguro y sostenible de la órbita terrestre baja.

    2. Congestión

    La mayoría de los satélites en órbita terrestre baja operan entre 600 y 800 km sobre el nivel del mar. Esto se considera un área congestionada, ya que hay muchos satélites allí. Los satélites pequeños tienen una vida útil más corta que los satélites más grandes, que normalmente orbitan por encima de la órbita terrestre baja.

    Starlink es la megaconstelación más grande hasta ahora. Crédito:Misión Starlink, CC BY

    Sin embargo, todavía pueden pasar unos 150 años antes de que se eliminen los satélites, volviendo a entrar en la atmósfera y quemando, si están a unos 750 km sobre el nivel del mar. Algunos se eliminan a propósito, mediante reingreso controlado, y otros están diseñados para caer de forma incontrolada. Los operadores de satélites y megaconstelaciones deben considerar formas de reducir los escombros causados ​​por estos satélites más allá del procedimiento habitual. con el fin de mantener un uso sostenible de la órbita terrestre baja.

    Dada la cantidad de megaconstelaciones futuras actualmente planificadas, el espacio alrededor de la Tierra denominado órbita terrestre baja podría convertirse fácilmente en un recurso limitado.

    3. Espectro de radio

    Esto no solo es cierto en lo que respecta al espacio físico, pero también uso de radio. Comunicar, los satélites utilizan el espectro de radio. Con el aumento de megaconstelaciones, existe el peligro de que los operadores "almacenen" frecuencias de radio, almacenándolos antes de que realmente los necesiten.

    Para prevenir esto, un organismo especializado de las Naciones Unidas para el uso del espectro radioeléctrico por satélite ha actualizado recientemente su marco reglamentario, tratar el tema por separado de otras regulaciones espaciales. Las megaconstelaciones se colocarán en una línea de tiempo flexible, sólo se les concede el uso de las frecuencias que necesitan en ese momento.

    4. Evitación y seguimiento de colisiones

    Si la órbita terrestre baja se llena de satélites y megaconstelaciones, evitar colisiones será más difícil. En septiembre de 2019, la Agencia Espacial Europea tuvo que disparar los impulsores de uno de sus satélites para sacarlo del camino de otro satélite, de lo contrario, los dos habrían chocado.

    A medida que la órbita se vuelve más congestionada, puede ser necesario realizar más maniobras para evitar colisiones y una mejor comunicación entre los operadores de satélites.

    Hay iniciativas nacionales, predominantemente en los Estados Unidos, para el seguimiento por satélite y las maniobras para evitar colisiones. Un sistema alerta a los operadores de satélites sobre posibles rutas de colisión y permite corregir el rumbo siempre que sea posible.

    Camino a seguir

    Ojalá, Las megaconstelaciones serán discutidas por los estados miembros en la ONU tan pronto como puedan hacerlo. Aunque el trabajo en el comité puede ser lento y muy político, Las directrices internacionales junto con los procedimientos de concesión de licencias nacionales deben agregar consideraciones para las megaconstelaciones.

    Los beneficios de las constelaciones y megaconstelaciones en la órbita terrestre baja para fines socioeconómicos y ambientales son grandes. Debido a esto, parece probable que el número de constelaciones aumente en un futuro próximo. Para asegurarnos de que evitamos que surjan problemas, Deben aclararse las reglas y definiciones que rodean a las megaconstelaciones, a escala internacional.

    Este artículo se ha vuelto a publicar de The Conversation con una licencia de Creative Commons. Lea el artículo original.




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