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    La NASA contacta a la Voyager 2 usando una antena parabólica mejorada de Deep Space Network

    Los equipos realizan actualizaciones y reparaciones críticas en la antena de radio de 70 metros de ancho (230 pies de ancho) Deep Space Station 43 en Canberra, Australia. En este clip, Uno de los conos de alimentación blancos de la antena (que albergan partes de los receptores de la antena) está siendo movido por una grúa. Crédito:CSIRO

    El 29 de octubre Los operadores de la misión enviaron una serie de comandos a la nave espacial Voyager 2 de la NASA por primera vez desde mediados de marzo. La nave espacial ha estado volando sola, mientras que la antena de radio de 70 metros de ancho (230 pies de ancho) que se usa para hablar con ella ha estado fuera de línea para reparaciones y actualizaciones. La Voyager 2 devolvió una señal confirmando que había recibido la "llamada" y ejecutó los comandos sin problemas.

    La llamada a la Voyager 2 fue una prueba de un nuevo hardware instalado recientemente en la Deep Space Station 43, el único plato del mundo que puede enviar comandos a la Voyager 2. Ubicado en Canberra, Australia, es parte de la Red de Espacio Profundo (DSN) de la NASA, una colección de antenas de radio de todo el mundo que se utilizan principalmente para comunicarse con naves espaciales que operan más allá de la luna. Desde que el plato se desconectó, los operadores de la misión han podido recibir actualizaciones de salud y datos científicos de la Voyager 2, pero no han podido enviar comandos a la sonda remota, que ha viajado miles de millones de millas desde la Tierra desde su lanzamiento en 1977.

    Entre las actualizaciones a DSS43, como se conoce el plato, Son dos nuevos radiotransmisores. Uno de ellos, que se usa para hablar con la Voyager 2, no ha sido reemplazado en más de 47 años. Los ingenieros también han mejorado los equipos de calefacción y refrigeración, equipo de suministro de energía, y otros componentes electrónicos necesarios para hacer funcionar los nuevos transmisores.

    La llamada exitosa a la Voyager 2 es solo una indicación de que el plato volverá a estar en línea en febrero de 2021.

    "Lo que hace que esta tarea sea única es que estamos trabajando en todos los niveles de la antena, desde el pedestal a nivel del suelo hasta los feedcones en el centro del plato que se extienden por encima del borde, "dijo Brad Arnold, el director del proyecto DSN en el Jet Propulsion Lab de la NASA en el sur de California. "Esta comunicación de prueba con la Voyager 2 definitivamente nos dice que las cosas van por buen camino con el trabajo que estamos haciendo".

    Red mundial

    La Red de Espacio Profundo consiste en instalaciones de antenas de radio espaciadas equitativamente alrededor del mundo en Canberra; Piedra de oro, California; y Madrid, España. El posicionamiento de las tres instalaciones asegura que casi cualquier nave espacial con línea de visión a la Tierra pueda comunicarse con al menos una de las instalaciones en cualquier momento.

    La Voyager 2 es la rara excepción. Para hacer un sobrevuelo cercano de la luna de Neptuno, Tritón en 1989, la sonda voló sobre el polo norte del planeta. Esa trayectoria la desvió hacia el sur en relación con el plano de los planetas, y se ha estado dirigiendo en esa dirección desde entonces. Ahora a más de 11,6 mil millones de millas (18,8 mil millones de kilómetros) de la Tierra, la nave espacial está tan al sur que no tiene línea de visión con antenas de radio en el hemisferio norte.

    DSS43 es el único plato en el hemisferio sur que tiene un transmisor lo suficientemente potente y que transmite la frecuencia correcta para enviar comandos a la nave espacial distante. El gemelo de movimiento más rápido de la Voyager 2, Voyager 1, tomó un camino diferente más allá de Saturno y puede comunicarse a través de antenas en las dos instalaciones DSN en el hemisferio norte. Las antenas deben enviar comandos ascendentes a ambos Voyager en un rango de radiofrecuencia llamado banda S, y los datos de enlace descendente de las antenas desde la nave espacial en un rango llamado banda X.

    Si bien los operadores de la misión no han podido comandar la Voyager 2 desde que DSS43 se desconectó, Las tres antenas de radio de 34 metros de ancho (111 pies de ancho) en la instalación de Canberra se pueden usar juntas para capturar las señales que la Voyager 2 envía a la Tierra. La sonda está enviando datos científicos desde el espacio interestelar, o la región fuera de la heliosfera de nuestro Sol, la burbuja protectora de partículas y campos magnéticos creados por el Sol que rodea los planetas y el Cinturón de Kuiper (la colección de pequeños, cuerpos helados más allá de la órbita de Neptuno).

    DSS43 comenzó a operar en 1972 (cinco años antes del lanzamiento de Voyager 2 y Voyager 1) y tenía solo 64 metros (210 pies) de ancho en ese momento. Se amplió a 70 metros (230 pies) en 1987 y ha recibido una variedad de mejoras y reparaciones desde entonces. Pero los ingenieros que supervisan el trabajo actual dicen que este es uno de los cambios de imagen más importantes que ha recibido el plato y el más largo que ha estado fuera de línea en más de 30 años.

    "La antena DSS43 es un sistema altamente especializado; solo hay otras dos antenas similares en el mundo, por lo que tener la antena bajada durante un año no es una situación ideal para la Voyager o para muchas otras misiones de la NASA, "dijo Philip Baldwin, gerente de operaciones del Programa de Navegación y Comunicaciones Espaciales (SCaN) de la NASA. "La agencia tomó la decisión de realizar estas actualizaciones para garantizar que la antena pueda seguir utilizándose para misiones actuales y futuras. Para una antena que tiene casi 50 años, es mejor ser proactivo que reactivo con el mantenimiento crítico ".

    Las reparaciones beneficiarán a otras misiones, incluido el rover Mars Perseverance, que aterrizará en el Planeta Rojo el 18 de febrero, 2021. La red también desempeñará un papel fundamental en los esfuerzos de exploración de la luna a Marte, asegurando el soporte de comunicación y navegación tanto para las misiones precursoras de la luna y Marte como para las misiones tripuladas Artemis.


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