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    Los astronautas de Marte se arriesgan a sufrir demencia cerebral espacial a causa de los rayos cósmicos
    Un nuevo estudio sugiere que los futuros astronautas en misiones espaciales de larga distancia pueden ser susceptibles a una forma de demencia llamada "cerebro espacial" causada por la radiación galáctica. Imágenes de Stocktrek / Mark Stevenson / Getty Images

    Si vio la película "El marciano" o leyó la novela más vendida de Andy Weir en la que se basó, usted sabe que los astronautas que viajen a Marte tendrán que enfrentarse a algunos peligros desalentadores del inhóspito entorno del planeta. Explorar y colonizar el planeta rojo significaría soportar extremos de calor y frío, feroces tormentas de arena y una atmósfera demasiado delgada para que puedan respirar sin ayuda.

    Pero incluso si los astronautas lograron sobrevivir a todas esas condiciones, un nuevo estudio publicado en la revista Nature señala otro, problema aún más aterrador. Cuando los exploradores finalmente regresaron a la Tierra, podrían haber sufrido tanto daño cerebral que olvidarían gran parte de lo que vieron y aprendieron.

    La razón:exposición a los rayos cósmicos:partículas cargadas de gran energía de origen misterioso, que puede ser el producto de antiguas explosiones de supernovas, podría freír sus cerebros, resultando en deterioro cognitivo, paranoia y demencia parecida a la del Alzheimer que reescribían o destrozaban sus recuerdos. A esta forma de demencia se le ha dado el pegadizo nombre de "cerebro espacial".

    Esto es realmente, realmente malas noticias para los astronautas con destino a Marte. Serán bombardeados con esa radiación durante varios años durante una misión futura, explica Charles Limoli, el autor principal del estudio y profesor de oncología radioterápica en la Universidad de California, Escuela de Medicina de Irvine.

    "La exposición a estas partículas puede conducir a una variedad de posibles complicaciones del sistema nervioso central que pueden ocurrir y persistir mucho después de los viajes espaciales reales, "Limoli dijo en un comunicado de prensa, "como varias disminuciones de rendimiento, déficit de memoria, ansiedad, depresión y problemas de toma de decisiones. Muchas de estas consecuencias adversas para la cognición pueden continuar y progresar a lo largo de la vida ".

    Limoli y sus colegas estudiaron los efectos de dicha radiación en ratas, y no pasó mucho tiempo para que apareciera un daño cerebral grave. Después de solo seis meses de exposición, los animales mostraron niveles significativos de inflamación cerebral y daño a las neuronas. Como resultado, sus redes neuronales funcionaban mal, y se desempeñaron mal en las tareas conductuales diseñadas para evaluar los recuerdos y la capacidad de aprendizaje.

    La buena noticia es que la NASA ya está buscando formas de proteger a los astronautas de los rayos cósmicos. El blindaje de radiación de metal convencional no proporcionará suficiente protección y agregaría demasiado peso a las naves espaciales y los trajes espaciales. El blindaje hecho de nanotubos exóticos de nitruro de boro hidrogenado podría ser una solución. Además de eso, Limoli y sus colegas están trabajando en una idea diferente:medicamentos que frustrarían los procesos químicos que causan daño cerebral y protegerían la neurotransmisión de los astronautas.

    Ahora eso es improbable

    En su encarnación original de cómic, Los héroes de Marvel conocidos como los Cuatro Fantásticos obtuvieron sus superpoderes gracias a su exposición a una tormenta de radiación cósmica particularmente intensa.

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